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L'épidémie de choléra de 1832

L'épidémie de choléra de 1832

L'épidémie de choléra de 1832 a tué des milliers de personnes en Europe et en Amérique du Nord et créé une panique massive sur deux continents.

Étonnamment, lorsque l'épidémie a frappé la ville de New York, elle a poussé jusqu'à 100 000 personnes, soit près de la moitié de la population de la ville, à fuir à la campagne. L'arrivée de la maladie a suscité un sentiment anti-immigrés généralisé, alors qu'elle semblait prospérer dans les quartiers pauvres peuplés de nouveaux arrivants en Amérique.

Le mouvement de la maladie à travers les continents et les pays a été suivi de près, mais sa transmission était à peine comprise. Et les gens étaient naturellement terrifiés par des symptômes horribles qui semblaient affliger instantanément les victimes.

Une personne qui se réveille en bonne santé peut devenir soudainement violemment malade, sa peau prendre une teinte bleutée épouvantable, se déshydrater gravement et mourir en quelques heures.

Ce n'est qu'à la fin du XIXe siècle que les scientifiques savaient avec certitude que le choléra était causé par un bacille emporté dans l'eau et qu'un assainissement adéquat pouvait empêcher la propagation de la maladie mortelle.

Le choléra a quitté l'Inde pour l'Europe

Le choléra avait fait son apparition en Inde pour la première fois au XIXe siècle, en 1817. Un texte médical publié en 1858 Un traité sur la pratique de la médecine George B. Wood, M.D., a décrit son évolution dans la plupart des pays d’Asie et du Moyen-Orient au cours des années 1820. En 1830, elle fut signalée à Moscou et l'année suivante l'épidémie avait atteint Varsovie, Berlin, Hambourg et le nord de l'Angleterre.

Au début de 1832, la maladie frappa Londres, puis Paris. En avril 1832, plus de 13 000 personnes sont mortes à Paris.

Et au début du mois de juin 1832, l’épidémie avait traversé l’Atlantique, les cas canadiens signalés le 8 juin 1832 à Québec et le 10 juin 1832 à Montréal.

La maladie s'est propagée aux États-Unis par deux voies distinctes, avec des rapports dans la vallée du Mississippi à l'été de 1832 et le premier cas documenté à New York le 24 juin 1832.

D'autres cas ont été signalés à Albany, New York, Philadelphie et Baltimore.

L'épidémie de choléra, du moins aux États-Unis, a passé assez rapidement et s'est terminée en deux ans. Mais lors de sa visite en Amérique, la panique a été généralisée et des souffrances et des morts considérables.

La propagation mystérieuse du choléra

Bien que l'épidémie de choléra puisse être suivie sur une carte, il était difficile de comprendre comment elle se propageait. Et cela a causé une peur considérable. Lorsque le Dr George B. Wood écrivit deux décennies après l'épidémie de 1832, il décrivit avec éloquence la façon dont le choléra semblait impossible à arrêter:

"Aucune barrière n'est suffisante pour entraver sa progression. Il traverse les montagnes, les déserts et les océans. Les vents contraires ne le freinent pas. Toutes les catégories de personnes, hommes et femmes, jeunes et vieux, les robustes et les faibles, sont exposées à son assaut. et même ceux qu'il a visités une fois ne sont pas toujours exemptés par la suite, cependant, en règle générale, il choisit de préférence ses victimes parmi celles déjà éprouvées par les diverses misères de la vie et laisse les riches et les prospères à leur plein soleil et à leurs peurs. "

Le commentaire sur la manière dont les "riches et les prospères" étaient relativement protégés du choléra ressemble à un snobisme désuet. Cependant, depuis que la maladie a été transmise à l’alimentation en eau, les personnes vivant dans des quartiers plus propres et des quartiers plus riches ont nettement moins de risques d’être infectées.

Panique du choléra à New York

Au début de 1832, les habitants de la ville de New York savaient que la maladie pourrait se déclarer, alors qu'ils lisaient des informations sur des décès à Londres, à Paris et ailleurs. Mais comme la maladie était si mal comprise, peu de choses ont été faites pour se préparer.

À la fin du mois de juin, alors que des cas étaient signalés dans les quartiers les plus pauvres de la ville, Philip Hone, ancien citoyen et maire de New York, a écrit sur la crise dans son journal:

"Cette terrible maladie augmente terriblement; il y a quatre-vingt-huit nouveaux cas aujourd'hui et vingt-six décès.
"Notre fréquentation est sévère, mais jusqu'ici, elle est bien inférieure à d'autres endroits. Saint Louis sur le Mississippi est susceptible d'être dépeuplé et Cincinnati dans l'Ohio est terriblement flagellé.

"Ces deux villes florissantes sont le lieu de résidence d'émigrants venus d'Europe; les Irlandais et les Allemands venus du Canada, de New York et de la Nouvelle-Orléans sont immondes, immodérés, peu habitués au confort de la vie et peu importe ses convenances. Ils affluent vers les villes peuplées de le grand ouest, dont les maladies se sont contractées à bord des navires et qui ont été portées par de mauvaises habitudes à terre. Ils inoculent les habitants de ces belles villes, et chaque papier que nous ouvrons n’est qu’un témoignage de mortalité prématurée. L’air semble corrompu et la des choses jusqu'alors innocentes sont souvent fatales maintenant en ces «temps de choléra». "

Hone n'était pas le seul à blâmer la maladie. L'épidémie de choléra était souvent imputée aux immigrants, et des groupes nativistes comme le parti Know-Nothing raviveraient parfois la peur de la maladie pour justifier une restriction de l'immigration.

À New York, la peur de la maladie est devenue tellement répandue que des milliers de personnes ont fui la ville. Sur une population d'environ 250 000 habitants, on estime qu'au moins 100 000 ont quitté la ville au cours de l'été 1832. La compagnie de bateaux à vapeur appartenant à Cornelius Vanderbilt a fait de beaux bénéfices en transportant les New-Yorkais jusqu'à l'Hudson River, où ils ont loué toutes les chambres disponibles villages locaux.

À la fin de l'été, l'épidémie semblait être terminée. Mais plus de 3000 New-yorkais sont morts.

L'héritage de l'épidémie de choléra de 1832

Bien que la cause exacte du choléra ne soit pas déterminée avant des décennies, il était clair que les villes devaient disposer de sources d’eau propres. À New York, un effort a été fait pour construire ce qui deviendrait un système de réservoir qui, au milieu des années 1800, approvisionnerait la ville en eau salubre.

Deux ans après la flambée initiale, le choléra a de nouveau été signalé, mais il n'a pas atteint le niveau de l'épidémie de 1832. Et d'autres épidémies de choléra apparaîtront à divers endroits, mais on se souviendra toujours de l'épidémie de 1832 comme, pour citer Philip Hone, la "période du choléra".